• Valérie D

L'ambre gris, ce beau mystère

Nous continuons aujourd'hui notre découverte de l'ambre gris dans un dossier que j'avais réalisé pour le journal suisse Le Temps.



Des siècles durant, on a conféré à l'ambre gris des origines aussi fantastiques que diverses. En 1675, le célèbre docteur et chimiste Nicolas Lemery décrivait l'ambre comme "une matière de pâte sèche, dure, légère, grise, odorante, qu'on trouvait en grosses pièces flottantes sur les eaux en plusieurs endroits de l'océan". Selon lui, cette matière prenait son origine dans "un grand nombre de rayons de cire et de miel que les abeilles entassaient les uns sur les autres au haut des rochers fort élevés qui sont au bord de la mer des Indes".

L'histoire de l'ambre gris se caractérise par le mystère, explique Elisabeth de Feydeau, auteure de Les parfums: histoire, anthologie, dictionnaire (Robert Laffont, 2011). 2000 ans avant Jésus-Christ, les chinois connaissaient déjà l'ambre gris sous le nom de "parfum de la bave du dragon". Avicenne, médecin arabe, pensait que l'ambre gris provenait d'une fontaine sous-marine."

"Dans Les mille et une nuits, rappelle Annick Le Guérer, historienne et auteure de Le parfum, de ses origines à nos jours (Odile Jacob, 2005), Sinbad le marin découvre une île où l'ambre jaillit d'une fontaine et s'écoule jusqu'à la mer où il est avalé par des monstres venant des profondeurs."


Si, malgré ces légendes, certains plissent le nez à l'idée de se parfumer avec une matière dont on suppose l'odeur nauséabonde pour qui l'aurait arrachée au ventre même du cachalot, c'est sans compter sur le travail de ses deux nourrices, le soleil et la mer, qui l'ont noblement revêtue d'odeurs laineuses, iodées, animales et tabacées.

Annick Le Guérer, qui a eu la chance, chez le fournisseur d'une grande maison, de voir un bloc de 340kg de cet ambre ressemblant à du bitume, raconte que le bloc à l'état brut n'a pas une odeur très soutenue. Ce n'est qu'après transformation que l'ambre gris s'écume de senteurs.

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